LETONIA 1937: Amanecer lituano (con acento americano)

LETONIA 1937: Amanecer lituano (con acento americano)

Lugar: Riga.

Fechas: 3 al 7 de mayo.

Número de participantes: 8.

Podio: Lituania (oro), Italia (plata) y Francia (bronce).

El origen:

La FIBA empezó a establecer la tradición de que el equipo que había sido campeón en la edición anterior sería el encargado de organizar la siguiente. Letonia, en casa, defendía título conseguido en 1935 en Suiza. Lo hizo ante un público entregado, pero no consiguió ni siquiera pasar a semifinales. La afición por el baloncesto en los países bálticos empezaba a cuajar para siempre.

Cartel del evento.
Cartel del evento.

El desarrollo:

...Aunque con apuros en la primera jornada ante Italia, Lituania ganó los tres partidos de su grupo de cuatro y se plantó en semifinales junto a los transalpinos. En el otro, Letonia quedó fuera, perjudicado en el triple empate con Francia y Polonia, con la que había sufrido una inesperada derrota en la segunda jornada (32-25).

…En semifinales, los lituanos sí darían buena cuenta de los polacos (31-25) e Italia superó a Francia (36-32). En la lucha por los puestos quinto al octavo, los anfitriones sufrieron una nueva decepción, cayendo en el último partido ante Estonia (41-19) y finalizando sextos.

La final:

Máxima emoción entre Lituania y Italia. Ganaron los bálticos por 24-23, administrando una pequeña ventaja obtenida antes del descanso, al que se llegó con 11-9. A los transalpinos les hundieron los fallos en los tiros libres, con cinco en los últimos minutos. Especialmente inspirado de cara al aro estuvo Pranas Talzunas, que logró justamente la mitad de los puntos de su equipo (12). En el subcampeón brilló Livio Francescini, con la misma cantidad. Se conservan estas breves imágenes del partido.

Jugada del partido Lituania-Estonia.
Jugada del partido Lituania-Estonia.

La estrella:

Talzunas tiene una historia: nacido y formado en Estados Unidos, escogió representar al país de sus progenitores, liderándolo al oro. Promedió 12,4 puntos por encuentro. Se ha llegado a decir de él que fue el precursor del tiro de gancho. Se trataba de lanzar con el brazo más alejado al rival para dificultar su defensa. Los clavaba.

También destacaron…:

El letón Rudolf Jurcins no pudo guiar a su selección a la victoria, aunque al menos se proclamó máximo anotador (12,5 puntos), sucediendo en ese galardón a otro de las estrellas del torneo, Livio Franceschini, que lo había logrado dos años antes y que esta vez se quedó en 10,2. El estonio Heino Veskila fue el mejor jugador de su país en su época y no solamente eso: era un destacado saltador de altura también. Murió en 1941 siendo prisionero de guerra. El lituano Leonas Baltrunas (nacido en Letonia) era un gigante para la época (1,89), siendo importante en la organización defensiva del campeón.

Pranas Talzunas.
Pranas Talzunas.

Las anécdotas:

…El escenario fue una antigua fábrica abandonada que fue convertida en un lujoso centro deportivo con capacidad para 3.000 espectadores. En la mayor parte de los encuentros, sobre todo del anfitrión, el pabellón se llenó con antelación.

…Hubo una enorme polémica en la fase de grupos del campeonato. Egipto, que había sido invitada por la FIBA porque no encontraba rivales en África, fue descalificado. La organización decidió que el partido que había ganado ante Italia (31-28) debía repetirse por un supuesto error arbitral. La reacción egipcia fue negarse a hacerlo, por lo que fue su selección fue expulsada. Eso permitió que Checoslovaquia, sin ganar un solo encuentro, evitase el último puesto.

…Los lituanos fueron recibidos como héroes en su país. El entrenador-jugador, Feliksas Kriauziunas (de formación norteamericana, como Talzunas y varios componentes más de la plantilla) contaba años después que en todas las estaciones por las que pasó el tren de regreso la multitud se arremolinaba “Nos recibieron como presidentes”, dijo.  Todavía hoy se considera aquel triunfo como un ‘antes y un después’ en la historia del basket de Lituania, donde empezó a practicarse en masa a raíz de aquello.

…Francia consiguió la primera medalla de su historia en la lucha por el bronce ante Polonia (27-24). Sumaría a lo largo de la historia otras seis (dos de plata y cuatro de bronce), pero no subió a lo más alto del podio hasta el 2013 en Eslovenia.

Los campeones lituanos.
Los campeones lituanos.

La actuación española:

España, enfrascada en una cruenta Guerra Civil, no pudo intentar revalidar el subcampeonato logrado dos años antes. El baloncesto en el país sufrió tal retroceso que la selección no regresaría a un torneo continental hasta 1959.

En el próximo capítulo…

Lituania repetiría éxito dos años después y en casa. Pero la Segunda Guerra Mundial y la anexión soviética cambiarían para siempre la historia de Europa y su baloncesto.