Vernon Smith: Acribillado por error

Vernon Smith: Acribillado por error

Javier Ortiz Pérez

En el Español (Foto: Nuevo Basket).
En el Español (Foto: Nuevo Basket).

Recientemente, como sabemos, falleció Mike Phillips. Pues bien, uno de los americanos con los que compartió equipo, Vernon Smith, en la temporada 85-86 con el Español, ya nos había dejado hace muchos años, en 1992. Macabra casualidad. El fallecimiento de Smith fue además de manera violenta, tiroteado en extrañas circunstancias, como el de Carlos Yates más o menos por la misma época.

¿Qué sabemos de nuestro protagonista de hoy? Beberemos de dos fuentes. “Un jugador de equipo, gris, trabajador y efectivo. Llegó al Español procedente del Spondilate de Cremona italiano, y fue una de las revelaciones del campeonato. Pese a su serenidad y buen rendimiento, no gozó de continuidad en la ACB”. Es lo que escribe Jordi Román en el coleccionable de ‘Gigantes del Basket’ sobre los extranjeros en la liga desde 1983 a 1990. Como referencia numérica quedan sus números como blanquiazul al lado de Phillips: 20,4 puntos y 7,8 rebotes en 39 minutos.

Posteriormente, alguien que lo vio jugar mucho fue Quique Chust, aunque en Primera B con el Lliria. En Solobasket publicó un artículo sobre Dan Palombizio, pero también se refería a Smith como “un tipo inteligente sobre la cancha que vivía en el poste alto desde donde distribuía o anotaba con ese tiro de 5-6 metros tan letal que tenía”. Estaría un par de temporadas allí.

Había sido escogido con el número 46 por los Sixers en el ‘draft’ de 1981, pero no llegaría a jugar nunca en la NBA. Aparte de sus equipos españoles y del Cremona, también estuvo profesionalmente en otro equipo italiano, el Peroni de Livorno, y en la CBA. Al Español llegó de una forma que ahora puede parecer rocambolesca, pero que entonces era habitual: formó parte de un combinado de americanos, normalmente impulsado por una agencia de representación, que iba jugando amistosos por el país a modo de prueba.

Vamos con lo de la muerte, que le llegó con 33 años y cuando había regresado a su país. Según la agencia Associated Press, el 8 de julio de 1992, Vernon Smith, que por entonces todavía era el máximo anotador y reboteador en la historia de la universidad de Texas A&M, fue tiroteado fatalmente en New Braunfels (Texas) por un “enfadado jugador de dados que aparentemente le confundió con alguien con el que se había peleado anteriormente”, según la policía.

El “enfadado jugador de dados” era una persona de 21 años llamada James Thomas y que fue detenida. En la noticia se citan unas declaraciones de la novia de Smith, Bobbie Perkins, en la que contaba que el jugador la estaba esperando para ir a ver a un familiar cuando el asesino irrumpió en su coche y empezó una discusión que concluyó con un disparo.

Con el Lliria (Foto: Nuevo Basket).
Con el Lliria (Foto: Nuevo Basket).

Vernon Smith tenía un hijo de 5 años, trabajaba como coordinador en la famosa cadena de tiendas Sears Roebuck and Company y tocaba el piano el órgano en una iglesia donde su padre era ministro. “Es como perder a un miembro de la familia”, dijo su antiguo entrenador en Texas A&M Shelby Metcalf. “Hablé con él y me dijo que tenía intención de volver a la universidad para terminar su carrera”, añadió. En ese equipo jugó con otro ex ACB, Rudy Woods, que pasó por el Breogán.